Un artículo reciente de Food Navigator destacó el progreso de una iniciativa de investigación global para ayudar a prevenir la extinción del banano. Esta fruta, muy popular en el mundo, es un importante cultivo alimentario y comercial en las regiones tropicales y subtropicales.

La variedad de plátano más común es la variedad Cavendish. Aproximadamente el 95% del comercio internacional de banano y la mitad de la producción mundial pertenecen a esta variedad. Sin embargo, la producción de banano Cavendish enfrenta una amenaza global luego del brote de la enfermedad causada por Fusarium, también conocida como enfermedad de Panamá, raza tropical 4 o enfermedad TR4.

La enfermedad se está propagando por todo el mundo a un ritmo alarmante, similar a la primera epidemia de Fusarium Raza 1 de la década de 1950, que destruyó toda la cosecha de la entonces variedad de banano Gros Michel en Centroamérica.

Para abordar el problema, el  programa de investigación internacional  (ABBB), que cuenta con el apoyo financiero de la Fundación Bill y Melinda Gates, se centra en mejorar la producción de banano y la capacidad de producción en las tierras altas de África Oriental.

El proyecto se estructura en torno a cinco objetivos estratégicos: mejoramiento genético del banano; control de plagas y enfermedades; aprovechamiento de rasgos genéticos en el mejoramiento del banano; empoderar a los usuarios finales; y explotar los datos. El objetivo del proyecto es desarrollar nuevas variedades y mejorar los sistemas de producción local y la protección de cultivos.

Otras instituciones, como Wageningen University & Research (WUR) y KeyGene, se están asociando con el programa ABBB para ayudar a combatir el problema. ABBB, a su vez, está coordinado por el Instituto Internacional de Agricultura Tropical (IITA).

El compromiso de esta alianza es contribuir al desarrollo de nuevas variedades de banano aptas para el cultivo en África Oriental y, sobre todo, resistentes a la devastadora enfermedad de Panamá.

Marcadores genéticos
El equipo conjunto trabajará en marcadores genéticos que permitirán a los fitomejoradores africanos desarrollar variedades de banano resistentes a TR4 de manera más eficaz.

Los marcadores genéticos son secuencias de ADN identificables que se encuentran en ubicaciones específicas del genoma y están asociadas con la herencia de un rasgo o gen ligado. Así, la combinación de técnicas tradicionales de mejora genética y biología molecular permite seleccionar directamente los individuos portadores de los genes de interés.

Estos marcadores permitirán a los criadores utilizar pruebas de ADN para seleccionar plántulas resistentes a TR4, mejorando significativamente la eficacia de los programas de cría.

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